Guerras

General George Armstrong Custer (1839-1876)

General George Armstrong Custer (1839-1876)

George Armstrong Custer, siempre conocido como Armstrong o Autie para sus amigos (o Fanny para sus compañeros de clase de West Point, en honor a sus rizos dorados de niña), era el equivalente del norte de Stuart. En West Point, no era mucho para estudiar, pero le encantaba montar y era popular entre sus compañeros por su amor por la diversión y las bromas (y por acumular deméritos). Sus amigos eran en su mayoría sureños. Le gustaba leer romances caballerescos del sur. Su familia era fervientemente demócrata, detestaba a los abolicionistas, whigs y republicanos.

Cuando Custer optó por luchar por la Unión (había nacido y enviado a West Point desde Ohio y pasó la mitad de su infancia en Michigan), no fue para erradicar el estilo de vida sureño. Lo admiraba. Al principio de la guerra, incluso asistió, como padrino, a la boda de un oficial sureño en libertad condicional en una plantación de Virginia. Luego estuvo cerca de una quincena cortejando a una de las bellas, hasta que se dio cuenta de que McClellan estaba evacuando de la península.

George Armstrong Custer no luchó por la Unión porque no estaba de acuerdo con los derechos de los estados. Tampoco luchó porque quería abolir la esclavitud (durante la guerra adoptó a un esclavo fugitivo como sirviente). Luchó por la Unión debido al juramento de lealtad a los Estados Unidos que había tomado en West Point. A lo largo de su vida, Custer mostró lealtad sin límites a sus amigos, devoción a su familia y gratitud a sus benefactores. A pesar de su optimismo despreocupado, nunca quiso decepcionar a ninguno de ellos. Cuando obtuvo una pequeña distinción en First Manassas, Custer llegó a Washington, D.C., para presentarse al congresista John A. Bingham (un republicano) que había patrocinado su nominación a la Academia Militar de los Estados Unidos. Pensó que era lo correcto. El congresista recordó el encuentro:

Hermoso como Absalom con sus rizos amarillos, estaba sin aliento, o lo había perdido con vergüenza. Y habló con vacilación: "Sr. Bingham, he estado en mi primera batalla. Me esforcé por hacer lo mejor que pude. Sentí que debía informarte, porque a través de ti llegué a West Point. Soy… "

Tomé su mano. "Lo sé, eres mi chico Custer!"

El niño general George Armstrong Custer

Nacido como hijo de un herrero, fue sin distinción social, pero también sin preocupaciones y con la suerte de los irlandeses (aunque su herencia era alemana) durante la mayor parte de su vida. Creció en una gran familia bulliciosa donde la política era carne y bebida. Pero para George Armstrong Custer la diversión siempre fue el atractivo.

Al igual que Stuart, él era un coqueto, pero a diferencia del virginiano, a menudo se supone que no mantuvo sus asuntos estrictamente dentro de los límites de la propiedad cristiana. También le gustaba una bebida, aunque más tarde hizo la promesa y, como Stuart, una vez en el carro nunca se cayó. Era el cadete más popular en West Point porque era el más irreprimible, el rey de los deméritos, y el tipo de persona que le preguntaría al profesor de español cómo decir, "Clase despedida", en español, y cuando la pobre savia lo dijo: sacar a sus compañeros cadetes de la habitación. A diferencia de otros cadetes que encontraron en West Point un lugar de trabajo pesado, a Custer le encantó, incluso cuando violó sus reglas y absorbió todos sus castigos: “Todo está bien. Así es como me gusta ". Después de su primer año en The Point, escribió:" No dejaría este lugar por ninguna cantidad de dinero porque preferiría tener una buena educación y nada de dinero, que tener una fortuna y sé ignorante ".

El pícaro hijo del herrero no pudo resistir la posibilidad de un jape, evitó estudiar (en su lugar introdujo novelas de contrabando en clase), pero, sin embargo, era un muchacho brillante, aunque lamentaba sus notas. Se graduó último en su clase. Peor, o tal vez incluso mejor, terminó su carrera en West Point en una corte marcial por no romper, de hecho, por arbitrar, una pelea entre dos cadetes. (Custer no era un luchador él mismo. Su ingenio, que lo metió en tantos problemas, también lo mantuvo fuera de las peleas, lo que guardó para el campo de batalla).

Se graduó, o fue sometido a una corte marcial, directamente desde West Point al frente, sirviendo en First Manassas y luego en la Península. Custer era valientemente valiente, un buen explorador (y considerado uno prescindible, ya que fue enviado en globos para reconocimiento aéreo), saltó a la iniciativa en acción y se enorgulleció de nunca confesar fatiga o hambre, todo lo cual lo hizo esforzarse a sus oficiales superiores. Fue después de un reconocimiento exitoso que el general McClellan, a quien George Armstrong Custer admiraba enormemente, se dirigió al joven teniente y le dijo: “¿Sabe usted, usted es el joven que he estado buscando, Sr. Custer? ¿Cómo le gustaría venir a mi personal? ”Lo hizo, y se le dio un breve rango de capitán.

Su respeto mutuo era mutuo. McClellan dijo de George Armstrong Custer, “en estos días Custer era simplemente un niño imprudente y galante, sin inmutarse por la fatiga, inconsciente del miedo; pero su cabeza siempre estaba en peligro y siempre me traía informes claros e inteligibles de lo que veía cuando estaba bajo el fuego más intenso. Me apegué mucho a él ".

Después de que Lincoln despidió a McClellan, Custer se unió al personal del general Alfred Pleasanton, y fue Pleasanton quien realmente envió la estrella de Custer al alza al recomendar al capitán brevet para ascender al general de brigada, cuya promoción fue respaldada por Washington, convirtiéndose en oficial el 29 de junio de 1863. sobre capitanes, mayores y coroneles. Custer tenía veintitrés años, el general más joven del ejército de la Unión, y con un toque característico no solo tenía estrellas cosidas en el cuello, sino que también se imaginaba con una corbata carmesí, un sombrero negro de ala ancha y una chaqueta de terciopelo negro que Trenza de oro radiada. No importa que lo convirtiera en una marca para tiradores enemigos, George Armstrong Custer pensó que los hombres deberían poder ver a su general en el campo. Eso, con su uniforme y sus distintivos rizos de Ricitos de Oro y bigote rubio, ciertamente podrían.

George Armstrong Custer al mando

El comando de George Armstrong Custer era la segunda brigada de la tercera división del Cuerpo de Caballería del Ejército del Potomac, que constaba de los regimientos Primero, Quinto, Sexto y Séptimo de la caballería de Michigan y una batería de artillería. Estos fueron los hombres que condujo a la batalla en Gettysburg con el grito: "¡Vamos, Wolverines!"

Su primer cargo en Gettysburg, el 2 de julio de 1863, fue rechazado por los hombres de Wade Hampton. Pero Custer, cuyo caballo recibió un disparo por debajo de él, fue citado por su comandante, el general de brigada Judson "Kill-Cavalry" Kilpatrick. Al día siguiente, el día de la carga de Pickett, se ordenó a los hombres de Kilpatrick que protegieran el flanco de Little Round Top. Custer, sin embargo, fue separado del mando del general David McMurtrie Gregg, cuyos hombres estaban en el lugar para proteger la retaguardia de Meade de la caballería de Jeb Stuart, los "Invencibles", que tenían el mismo aura invicta sobre ellos que la infantería de Robert E. Lee Ejército del norte de Virginia.

La lucha ya se había intensificado cuando George Armstrong Custer recibió las órdenes que quería, para dirigir una carga contra el enemigo. El honor recayó en el séptimo Michigan, las tropas más inexpertas de Custer. La caballería revestida de azul cargó contra disparos y proyectiles confederados y se estrelló contra una valla que intervenía, lo que no inhibió la lucha cuerpo a cuerpo con sables, pistolas y carabinas entre virginianos y habitantes de Michigan. Los federales fueron expulsados, pero se reformaron para enfrentarse a una contracarga confederada. Ahora a la cabeza del Primer Michigan, su mejor regimiento, Custer empujó su espada en el aire y gritó: "¡Vamos, Wolverines!". Los oponentes en choque chocaron con tanta furia que los caballos cayeron unos sobre otros, y esta vez, sin embargo. El humo del arma, las descargas a quemarropa y los sables sangrientos y estruendosos, fueron los confederados quienes retrocedieron. Los invencibles virginianos habían sido detenidos. "Desafío los anales de la guerra para producir una carga de caballería más brillante o exitosa", escribió Custer en su informe oficial. Esto no era alardear, aunque Custer fue acusado a menudo, erróneamente, de eso, era un entusiasmo juvenil.

De hecho, la clave para entender a George Armstrong Custer es que persiguió todos sus esfuerzos con ardor, espíritu y valentía juveniles. Era duro, por supuesto. Estaba orgulloso de poder soportar cualquier dificultad. Pero también prosperó en la acción. Se regocijó en el campo (y más tarde en las Grandes Llanuras) rodeado de caballos rápidos, buenos perros (los perros lo reconocieron como uno de sus amos naturales), una variedad de otros animales (como un ratón de campo para mascotas) y una variedad de colgados, incluido, durante la guerra, un esclavo fugitivo llamado Eliza que se convirtió en su cocinera (ella dijo que quería probar "este negocio de la libertad"), un criado ragamuffin llamado Johnnie Cisco y otro llamado Joseph Fought, que abandonó repetidamente su propia unidad para estar con George Armstrong Custer. Más adelante en la guerra, las tropas de Michigan solicitaron en masa servir bajo el mando del general de cabello dorado.

George Armstrong Custer maniobró a amigos y familiares en su personal o en sus unidades, incluido su hermano Tom. Y si fue el amiguismo, fue el amiguismo el que recompensó a los valientes, ya que todos los Cúmulos fueron valientes. Su hermano Tom ganó la Medalla de Honor del Congreso por su valentía en Saylor's Creek (recibió un disparo en la cara y sobrevivió para luchar de nuevo).

Mucha gente quería estar con Custer. Eso incluía a su novia, Elizabeth "Libbie" Bacon, con quien Custer se casó en febrero de 1864 después de que su padre, el juez Daniel Bacon, ya no pudiera mantener al Niño General lejos de su hija. Los George Armstrong Custers eran los inferiores sociales del Bacon, y Custer tenía fama de damas. Pero, bueno, al menos ese hombre con problemas era un general, y no un herrero. Y si el juez Bacon tenía fuertes dudas antes del matrimonio, por derecho debería haberlos enterrado rápidamente (aunque aparentemente nunca lo hizo), ya que pocas parejas en la historia parecen haber sido más felices que Libbie y Armstrong. De hecho, su esposa encantadora, bien educada y piadosa seguía a su vibrante entusiasta de un esposo al campamento cada vez que se consideraba seguro hacerlo. Y en una ocasión, después de la guerra, mientras estaba en las Grandes Llanuras, fue sometido a una corte marcial y suspendido del servicio durante un año, porque decidió pasar y visitar a su esposa durante una campaña.

Jeb Stuart mantuvo a su esposa lejos del campamento, pensando que no era lugar para una dama. George Armstrong Custer dio la bienvenida a su esposa y pensó que los coqueteos de Stuart con otras mujeres a lo largo de la campaña no eran un comportamiento para un esposo. Pero, de nuevo, Stuart empleó a sus jugadores de banjo para los entretenimientos nocturnos de baile y canto, y a los caballeros les parecía correcto y apropiado que se invitara a las damas. Custer también mantuvo una banda, pero la usó con fines puramente marciales: para inspirar a los hombres, para preparar una carga. Hay algo admirable en el estilo Custer.

El chico dorado de Phil Sheridan

En marzo de 1864, George Armstrong Custer cayó bajo el mando de Phil Sheridan. Sheridan aprendió a gustarle el corte de la pluma de Custer, un hombre tan ansioso por luchar contra el enemigo como él. Como señaló un asistente del general Meade, "luchar por diversión es raro ... solo hombres como ... Custer y algunos otros, atacan cada vez que tienen la oportunidad, y por su propia voluntad". Y le ganó una reputación. Cuando Libbie fue presentada al presidente Lincoln en Washington, el viejo Abe respondió: "Así que esta es la joven cuyo marido es acusado con un grito y un grito".

George Armstrong Custer gritó y se abrió paso a través de la Batalla del Desierto, la Estación Trevilian, la Taberna Amarilla (donde Stuart fue abatido), el Valle de Shenandoah y la campaña final en Appomattox. La estrella de Custer se elevó aún más, ya que cerró la guerra a un general mayor de voluntarios y un brevet mayor general en el ejército regular. Nada mal para un chico de veinticinco años.

George Armstrong Custer fue un vencedor magnánimo. Le gustaban los sureños y los sureños. Sí, los había derrotado y, en su opinión, merecían ser derrotados, pero no creía que debían ser abusados ​​y pisoteados simplemente porque el gobierno federal ahora tenía el poder para hacerlo. Hizo que su banda tocara Dixie después de capturar soldados grises desgastados cerca del final de la guerra, y se convirtió en un aliado político del presidente Andrew Johnson contra los republicanos radicales. Ya marcado como McClellan y demócrata, Custer se estaba ganando enemigos políticos.

Pero Sheridan pudo mantener a George Armstrong Custer con un empleo remunerado, llevándolo a Texas. Esa asignación, sin embargo, resultó temporal, a pesar de los mejores esfuerzos de Sheridan. El Departamento de Guerra redujo el rango de Custer a capitán y lo asignó a la 5ta Caballería. Custer quería encontrar algo mejor. Grant escribió una carta de recomendación para que se convirtiera en un mercenario general en el ejército mexicano, pero la solicitud de permiso de Custer fue denegada. Aún así, Custer esperaba que algo apareciera, y lo hizo, un teniente coronel en la Séptima Caballería, que al menos tenía la promesa de aventura, ya que el séptimo fue publicado en las Grandes Llanuras.

En la Séptima Caballería entrarían sus hermanos, Tom y Boston, un sobrino, Autie Reed y un cuñado, así como hombres como el Capitán Myles Keough, que había luchado por el Papa en Italia, el Teniente Charles DeRudio, quien había luchado contra el papa como nacionalista italiano, y el capitán Louis Hamilton, nieto de Alexander Hamilton. Estaba rodeado de amigos, pero también de algunos enemigos como el Capitán Frederick Benteen y el Mayor Marcus Reno.

Sheridan no quiso decir tonterías a los indios, y puso a George Armstrong Custer a destruir cualquier hostil. La política india de Sheridan fue dura, pero en su opinión, realista: "Cuanto más podamos matar este año, menos tendremos que matar el próximo año, cuanto más vea a estos indios, más estoy convencido de que todos tendrán ser asesinado o ser mantenido como una especie de indigentes ”. Custer ejecutó esta política, y vio las barbaridades que lo justificaban: las violaciones y asesinatos de niños de niñas blancas secuestradas por los indios, el destripamiento de niños blancos, la perfidia de los indios promesas (no muy diferentes del cliché de las promesas incumplidas del gobierno a los indios). Y, como Sheridan, vio a la Oficina de la India como corrupta. A diferencia de Sheridan, lo dijo de una manera que lo convirtió en enemigo del general Grant, cuya política india era más conciliadora que la de Sherman o Sheridan.

El romántico en George Armstrong Custer, y había muy poco de todo, disfrutaba viviendo y luchando entre los indios. Él, en todo caso, simpatizaba con su difícil situación. Reconoció que eran salvajes, y los pantywaist de Nueva Inglaterra que los llamaban salvajes nobles no tenían idea de lo que estaban hablando, pero creía que podían ser civilizados, cristianizados, y repudió cualquier conversación sobre exterminar a los indios. Él fue más allá y dijo: "Si yo fuera indio, a menudo pienso que preferiría echar mi suerte entre aquellos de mi gente que se adhirieron a las llanuras abiertas libres, en lugar de someterme a los límites confinados de una reserva, para recibir los beneficios bendecidos de la civilización, con sus vicios arrojados sin restricciones ni medidas ”. El estereotipo moderno de Custer como un asesino indio enloquecido es una calumnia grosera y descarada. La vieja imagen, de Custer como héroe, es una verdad simple (y una enunciada por antiguos confederados, como Joseph E. Johnston).

La batalla de Little Big Horn, el último soporte de George Armstrong Custer, es la corona de espinas de la leyenda de Custer. Lo que realmente sucedió en la batalla también debe ser, en cierta medida, una cuestión de misterio y conjetura. Pero una cosa puede decirse con certeza: la carrera y la valentía, la disposición a correr riesgos, su creencia de que la caballería disciplinada podría derrotar a los números indios mayores que los suyos, todo lo cual le había servido tan bien en el pasado, lo abandonó aquí. Es muy probable que la imagen de Custer sea uno de los últimos en morir, si no el último en caer en lo que ahora es George Armstrong Custer's Hill, es verdadera. Y con su muerte, como predijo el periodista, un modelo de una "caballería brillante y alegre" pasó de la tierra.


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