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George Mason: El Virginiano Indispensable de la Revolución

George Mason: El Virginiano Indispensable de la Revolución

Si se construyera una lista de los virginianos más importantes en la historia de Estados Unidos, George Mason aparecería cerca de la cima. Su influencia en las políticas públicas, la Revolución y la Constitución fue mucho mayor de lo que permite su reputación moderna y exigua. Era un gigante de su tiempo. Sus amistades cercanas con Washington, Jefferson, Madison, Henry y muchos otros de su estado le permitieron influir en la dirección de la política estatal y federal. Mason fue descrito como un hombre privado, fundamentalmente desinteresado e impersonal, y la definición perfecta del caballero estadista. Era un plantador, un republicano, un firme defensor de los derechos de los estados y la libertad civil, y uno de los enemigos más hábiles de la Constitución. Está correctamente etiquetado como el "Padre de la Declaración de Derechos" y, aunque poseedor de esclavos, fue uno de los primeros defensores de la abolición de la esclavitud. Mason es el antídoto para la interpretación "políticamente correcta" de la generación fundadora. Quizás es por eso que a menudo es ignorado, olvidado o tergiversado.

George Mason fue el cuarto de una línea de George Masons en vivir y prosperar en el norte de Virginia de las colonias americanas. El primer George Mason llegó a América del Norte alrededor de 1651 después de la Batalla de Worcester, la última batalla de la Guerra Civil inglesa, que terminó en una derrota para los realistas. Era un seguidor fiel del rey Carlos II y el prototipo de caballero de Virginia. Se decidió por su concesión de 900 acres, y cuando George Mason IV nació en 1725, la finca Mason totalizaba 5,000 acres en Douge's Neck, Virginia, así como otras plantaciones de Virginia y Maryland. George Mason III, el padre del sujeto, murió en 1735, dejando a su hijo de diez años al cuidado de su madre y su tío, John Mercer de Marlborough. Mercer fue uno de los principales abogados de la colonia, y su biblioteca de 1.500 volúmenes sirvió de base para la educación informal de Mason. Su madre proporcionó tutores privados por un tiempo, pero Mason pronto se destacó bajo el cuidado de Mercer. Su mente era aguda y su intelecto penetrante. El aprendizaje fue una de sus principales fuentes de placer, y su conocimiento sobre asuntos legales y constitucionales fue insuperable, incluso por el supuesto "genio" de su compatriota más famoso, James Madison.

Aunque Mason nunca tuvo licencia para practicar leyes, sus contemporáneos a menudo lo llamaban para responder preguntas legales importantes a lo largo de su vida. Plantar era su ocupación; La ley era su pasatiempo. Como dictaba el código de caballero, Mason solo ingresó a la arena pública cuando el deber lo requería. En 1748 se convirtió en miembro de la parroquia de Truro y sirvió como uno de los supervisores de los pobres. Al año siguiente se convirtió en juez del Tribunal del Condado de Fairfax.

George Mason se casó con Anne Eilbeck en 1750, y en 1755 encargó la construcción de Gunston Hall para su nueva familia (Mason y su esposa tendrían nueve hijos sobrevivientes). Terminada en 1758, la casa era una de las mejores del norte de Virginia. Fue voluntario durante la Guerra de Francia e India y recibió el rango de coronel como intendente. También se desempeñó como administrador de la ciudad recién formada de Alejandría desde 1754 hasta 1779 cuando se incorporó la ciudad. Los propietarios del condado de Fairfax lo eligieron para la Cámara de Burgueses de Virginia en 1758, y ocupó el cargo hasta 1761. Mason consideró que la vida política era mundana y mezquina y prefería dedicar sus energías a hacer que su plantación fuera autosuficiente. También sufría de gota severa, y usó su aflicción para evitar el servicio público cuando fue posible. Pasó gran parte de la década de 1760 interesado en tierras occidentales.

Mason se convirtió en socio de la Compañía de Ohio en 1752. Los problemas de los indios y la política británica de desalentar la expansión occidental después de la Guerra de Francia e India redujeron la rentabilidad de la compañía, pero Mason aún reclamaba alrededor de 60,000 acres de tierra en el oeste de Virginia y Kentucky. En Virginia, la tierra, no los bienes o las fábricas, determina el estado. Todos los hombres principales de Virginia en la generación fundadora poseían considerables extensiones de tierra, y la mayoría tenía grandes plantaciones. Eran plantadores primero, estadistas en segundo lugar, soldados en tercer lugar. Esto los arraigó en su comunidad, su "país" y ayudó a fomentar la sociedad tradicional, conservadora y agraria de Virginia.

El revolucionario "retirado"

George Mason no tuvo un papel público activo en la mayoría de los conflictos políticos de la década de 1760. Prefirió permanecer en su plantación como miembro "retirado" de la sociedad, pero a partir de 1765 en adelante, se convirtió en un expositor influyente de las quejas estadounidenses, tanto a través de la prensa como en círculos privados. Edmund Randolph afirmó que Mason “no estaba detrás de ninguno de los hijos de Virginia en conocimiento de su historia e interés. De un vistazo, vio el fondo de cada propuesta que la afectaba ”. Se opuso a la Ley de Sellos y escribió una carta abierta a los comerciantes británicos bajo el nombre de“ A Virginia Planter ”en 1766. Sus argumentos fueron conservadores y se basaron en precedentes legales.

Recordó a los británicos que "somos descendientes de la misma población ... alimentados con los mismos principios de libertad; que los dos hemos aspirado con la leche de nuestra madre; que al cruzar el Atlántico solo hemos cambiado nuestro clima, no nuestras mentes, nuestras naturalezas y disposiciones permanecen inalteradas; que seguimos siendo las mismas personas con ellos en todos los aspectos ... "Mason declaró:" No reclamamos nada más que la libertad y los privilegios de los ingleses ... no podemos ser privados de ellos, sin nuestro consentimiento, sino por la violencia y la injusticia; los hemos recibido de nuestros antepasados ​​y, con el permiso de Dios, los transmitiremos, intactos, a nuestra posteridad ". Afirmó ser un hombre retirado sin los impulsos salvajes del" jacobitismo ", un hombre" que adora la sabiduría y felicidad de la constitución británica "y que es" un inglés en sus principios ". Sin embargo, Mason advirtió a los comerciantes que una violación de estas libertades sagradas terminaría en una" revuelta ".

Los deberes de Townshend fueron menos atroces con Mason, pero utilizó a Washington como un conducto para presentar proyectos de ley a la Cámara de los Burgueses diseñados para moderar sus efectos. Cuando el gobernador disolvió la legislatura en 1769, Mason fue autor de una serie de resoluciones que llevaron a la Asociación de Virginia, un acuerdo formal de Virginia para no importar bienes británicos, incluidos esclavos. Las resoluciones fueron luego adoptadas por el Primer Congreso Continental. Pero Mason, como su amigo cercano Washington, rehuyó hablar de independencia. Su posición era firme pero templada, particularmente durante la década de 1760. Era leal a la corona. No fue sino hasta 1774 que Mason apoyó públicamente la independencia.

Las Actas Coercitivas de 1774 lo llevaron a escribir las Resoluciones Fairfax. Él escribió: "Que es nuestro mayor deseo e inclinación ... continuar nuestra conexión y dependencia con el gobierno británico; pero aunque somos sus sujetos, utilizaremos todos los medios, que el Cielo nos ha dado, para evitar que seamos sus esclavos ”. Él vio los derechos de los ingleses como más valiosos que el Imperio Británico. Mason, entonces, vio la Guerra de Independencia como una guerra para mantener los derechos de los ingleses en Estados Unidos. Las Resoluciones de Fairfax se adoptaron en la convención de Virginia y el Congreso Continental y se convirtieron en la principal justificación legal para la separación de la corona.

George Mason volvió a la vida pública en 1775. Sirvió en ambas convenciones de Virginia y en 1776 enmarcó la Declaración de Derechos de Virginia y la mayor parte de la nueva constitución de Virginia. Jefferson tomó prestado gran parte del lenguaje de la Declaración de Derechos al redactar la Declaración de Independencia, y el documento también sirvió de base para las primeras diez enmiendas a la Constitución de los Estados Unidos. Mason declaró: "Todos los hombres son, por naturaleza, igualmente libres e independientes, y tienen ciertos derechos inherentes, de los cuales, cuando entran en un estado de sociedad, no pueden privar ni desprenderse de su posteridad por ningún acuerdo; a saber, el disfrute de la vida y la libertad, con los medios de adquirir y poseer propiedades, y buscar y obtener felicidad y seguridad ". Insistió:" Una milicia bien regulada, compuesta por el cuerpo de la gente, entrenada en armas, es el defensa adecuada, natural y segura de un estado libre ... "Mason argumentó que" la libertad de prensa es uno de los grandes baluartes de la libertad, y nunca puede ser restringida sino por gobiernos despóticos ", y que la libertad religiosa debe ser preservada" a menos que, bajo el color de la religión, cualquier hombre perturbe la paz, la felicidad o la seguridad de la sociedad. Y que es el deber mutuo de todos practicar la paciencia cristiana, el amor y la caridad el uno con el otro ”. Observe que Mason no afirmó que la milicia fuera una seudo“ Guardia Nacional ”. Estaba“ compuesta por el cuerpo de la gente, " tu y yo. Hizo hincapié en los principios "cristianos" en su declaración de libertad religiosa e hizo hincapié en la propiedad como un requisito previo para la "felicidad y seguridad".

¿Cuán políticamente incorrecto puedes ser? Sus declaraciones sobre la libertad religiosa y los derechos de armas generalmente se ignoran y se descuentan, pero en el siglo XVIII, los miembros de la generación fundadora los consideraron la expresión perfecta de sus derechos y privilegios como ingleses. No podían separarse ni reducirse. Eran los derechos de los hombres libres, las sociedades libres y los estados libres. Y su afirmación de que todos los hombres eran "igualmente libres e independientes" fue calificada por "cuando entran en un estado de sociedad". Solo los propietarios libres eran ciudadanos "en un estado de sociedad". La ciudadanía, como en las antiguas repúblicas, era un privilegio No es un derecho.

Su versión de la constitución de Virginia "se tragó todo lo demás". Mason sentó las bases intelectuales de la nueva república. La constitución de Virginia de 1776 era clásicamente republicana y se derivaba de los modelos tradicionales. Dividió y limitó el poder en un intento de restringir el potencial de corrupción y abuso. Incluyó calificaciones de propiedad para miembros de la legislatura, y el documento fue diseñado para mantener el orden social de Virginia.

Sirvió en la legislatura de Virginia durante la mayor parte de la guerra. Mason trabajó para reformar las leyes de Virginia, principalmente insistiendo en la preservación del derecho consuetudinario inglés. Ayudó a organizar la milicia estatal y el suministro y reclutamiento de tropas para el Ejército Continental. Junto con Patrick Henry, organizó la expedición occidental de George Rogers Clark en 1779. Clark y Mason fueron "como padre e hijo", y las cuentas de Clark desde los territorios occidentales se enviaron primero a Mason. En 1773, Mason defendió el reclamo de Virginia sobre el territorio occidental en un documento titulado Extractos de los Charters de Virginia. Esto se usó como justificación para la expedición de Clark y el establecimiento de límites con los británicos al final de la Guerra de Independencia en 1783.

"Objeciones a la Constitución Federal"

George Mason se retiró nuevamente de la vida pública en 1780. Continuó trabajando detrás de escena en apoyo de varios proyectos, incluido el desmantelamiento de la Iglesia Anglicana en Virginia. Cuando los problemas de la deuda, el comercio y la guerra comenzaron a obstaculizar la efectividad de los Artículos de la Confederación, Mason apoyó el fortalecimiento del gobierno central. Asistió a la Conferencia de Mount Vernon en 1785 y fue designado para la Convención de Annapolis en 1786, pero no asistió. Cuando Virginia eligió delegados para la Convención de Filadelfia en 1787, Mason fue considerado como un candado.

Se aventuró a Filadelfia en general de acuerdo con Madison y apoyó las propuestas iniciales del Plan de Virginia. Pero cuando la convención se prolongó durante semanas y luego meses, comenzó a cuestionar los motivos de los nacionalistas. Mason asistió a cada sesión y habló más de 140 veces. Se opuso a la elección directa del ejecutivo y, como en Virginia, favoreció las calificaciones de propiedad para los senadores. Pero estaba alarmado por las propuestas para abolir los estados, temía que el ejecutivo fuera demasiado fuerte y pensó que las propuestas para gravar las exportaciones y la creación de un ejército permanente infringían las premisas básicas de la libertad. Mason comenzó el proceso con la plena expectativa de firmar la nueva Constitución, pero el 31 de agosto de 1787, declaró su intención de oponerse a la ratificación a toda costa, e insistió en que "preferiría cortarse la mano derecha que ponerla en la Constitución tal como está ahora". . "

Mason regresó a Virginia después de votar en contra del borrador final de la Constitución y rápidamente emitió una explicación, luego publicada en periódicos y en un folleto bajo el título Objeciones a la Constitución Federal, en cuanto a por qué se negó a firmar el documento. "No hay declaración de derechos", dijo, "y, dado que las leyes del gobierno general son primordiales para las leyes y constituciones de varios estados, las declaraciones de derechos en los estados separados no son seguridad". Temía la fuerza del poder judicial: "El poder judicial de los Estados Unidos está construido y ampliado de tal manera que absorbe y destruye los poderes judiciales de los diversos estados", los poderes del poder ejecutivo, es decir, el poder de hacer tratados y el "poder ilimitado de conceder perdón por traición ", y razonó que los cinco estados del Sur serían objeto de abuso comercial y económico por parte de los ocho estados del Norte y del Este," cuyos productos y circunstancias son totalmente diferentes "del Sur.

Cerró pronosticando que "este gobierno comenzará en una aristocracia moderada: en la actualidad es imposible prever si, en su funcionamiento, producirá una monarquía o una aristocracia opresiva corrupta", pero asumió que "terminaría en uno o el otro ”. Sus viejos amigos y aliados Washington y Madison estaban enojados y conmocionados por su declaración pública. Solo se volvería más agresivo.

George Mason y Patrick Henry formaron la columna vertebral de la oposición en la Convención Ratificadora de Virginia. Mason se vistió de negro y, como un cirujano experto, cortó la Constitución pieza por pieza. La Constitución, tal como fue diseñada, "aniquilaría totalmente a los gobiernos estatales", y cuestionó: "¿Quedarán poderes para los Estados que no están expresamente protegidos y reservados?" Temía que los estados del Norte y del Este destruyeran la institución de la esclavitud en el Sur sin cualquier protección escrita para la institución, temía el poder judicial que "se aplica a todo", y argumentó que el Sur estaría sujeto a "trabajadores de bolsa" y los intereses de la clase mercantil del Norte. En cuanto a los Framers, declaró: "Han hecho lo que no deberían haber hecho, y han dejado sin hacer lo que deberían haber hecho".

Debido a la contundente Mason administrada al documento final, Madison acordó presentar una serie de enmiendas a la Constitución en el primer Congreso, y Virginia ratificó el documento condicionalmente por un estrecho margen. Mason todavía votó en contra. Sus recomendaciones dieron como resultado la Declaración de Derechos, pero otras recomendaciones, como una mayor restricción al poder del poder judicial, no tuvieron éxito. Se retiró por última vez después de la convención y rechazó varias ofertas para servir en el Senado de los Estados Unidos. Prefería la vida de plantación entre su familia a cualquier servicio público, aunque escribió a su hijo poco antes de su muerte que su carrera pública "ha sido tal que me brindará consuelo cuando más lo desee y alise el lecho de la muerte". Mason murió en 1792 sin saber que muchas de sus temidas profecías del futuro se harían realidad.

Esclavitud

Los ataques políticamente correctos contra Mason generalmente se centran en sus aparentes inconsistencias con respecto a la esclavitud. Enfatizan que abogó por la protección constitucional de la institución, pero al mismo tiempo llamó a la trata de esclavos "diabólica en sí misma y vergonzosa para la humanidad". Esto no era raro para los virginianos de su generación. Había una diferencia entre la esclavitud y la trata de esclavos extranjeros. Solo los comerciantes del norte y los cultivadores de arroz y algodón del sur profundo (algunos de los cuales eran trasplantes del norte) insistieron en continuar el comercio de esclavos extranjeros. Los virginianos no lo hicieron. Reconocieron los males inherentes de la esclavitud, particularmente el comercio de esclavos extranjeros, y lo consideraron una pesadilla para la sociedad, aunque no sabían cómo erradicar la institución sin destruir su forma de vida.

George Mason, de hecho, escribió varias propuestas para el exterminio de la institución, pero sus ideas siguieron su creencia específica en los derechos de la vida, la libertad y la propiedad. Mason favoreció la manumisión, pero no antes de que los esclavos fueran educados para que los libertos pudieran mantener su libertad. También quería que el gobierno respetara los derechos de propiedad y favorecía la protección legal de la institución para que los dueños de esclavos fueran compensados ​​en caso de que se terminara la institución. Esto evitaría que un gran porcentaje del capital del sur se evapore. Gran Bretaña siguió el mismo camino hacia la emancipación en 1833. Sus declaraciones durante la Convención de Virginia también han recibido mucho escrutinio. Mason deseaba poner fin al comercio de esclavos y creía que la unión estaría mejor sin él, y argumentó que la Constitución tal como está escrita no permitiría que el comercio expire antes de 1808, independientemente de la enmienda. Sin embargo, sus declaraciones con respecto a la protección de la esclavitud han sido utilizadas en su contra, lo más hábilmente por Joseph Ellis en sus hermanos fundadores.

Ellis afirma correctamente que Mason votó en contra de la Constitución, "en parte", debido a un compromiso entre el Norte y el Sur sobre el comercio de esclavos y los impuestos, pero nunca explora la segunda parte. Los lectores asumen que la esclavitud fue la principal causa de su oposición. De hecho, Mason estaba tan opuesto a los poderes otorgados al gobierno central para gravar y regular el comercio como lo estaba al comercio de esclavos. Los comerciantes del norte podrían gravar al Sur de la existencia, y ¿para qué beneficio para el Sur: la continuación de la trata de esclavos "diabólica"? Para Mason, el "compromiso" apenas parecía justo o conveniente.

Ellis acusa a Mason de ser poco sincero, pero al leer su completa oposición al documento, sin elegir lo que dijo en referencia a la esclavitud, uno solo puede concluir que Mason fue consistente. Temía lo que la centralización y el dominio del norte podrían hacer a los estados y a su región. La esclavitud era simplemente un componente del panorama general.

Como dijo el 7 de junio de 1787, "Cualquiera que sea el poder que sea necesario para el Gobierno Nacional, una cierta porción necesariamente debe dejarse en los Estados Unidos. Es imposible que un poder invada las partes extremas de los Estados Unidos para llevarles la misma justicia ”. El orden agrario del sur, en su opinión, siempre estaría bajo el asalto de los intereses urbanos y del norte. George Mason, como muchos de sus contemporáneos de Virginia, creía que la libertad estaba mejor protegida por los estados y que la verdadera nación de un hombre era su estado.