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Benjamin Franklin: Impresora, Diplomática, Celebridad Internacional

Benjamin Franklin: Impresora, Diplomática, Celebridad Internacional

Aparte de George Washington, Benjamin Franklin fue el estadounidense más famoso de su generación. Cualquier actividad notable en Filadelfia tenía sus huellas digitales, incluida la Declaración de Independencia y la Constitución de los Estados Unidos. Franklin era un filántropo, emprendedor, científico, filósofo, diplomático, estadista, impresor y patriota reticente cuyas actividades morales y sociales estaban más en línea con los "plebeyos" que los hombres de la sociedad. Fue llamado "ciudadano del mundo", un título que tiene sus trampas y está fuera de lugar con otros hombres de su generación, pero a menudo llamaba a Inglaterra su "hogar" y admiraba a la sociedad francesa. Franklin proporcionó humor, buena voluntad y dignidad a los eventos importantes de su tiempo y es uno de los hombres más cotizables de la generación fundadora. En contraste con los otros "Seis Grandes", Franklin nunca ocupó un puesto en el gobierno federal, pero sus contribuciones a la vida política y social estadounidense fueron, sin embargo, importantes. Defendió el compromiso y resistió las decisiones precipitadas. Sin Franklin, la historia de la república primitiva sería drásticamente diferente, menos humorística, por lo menos.

Benjamin Franklin nació en Boston, Massachusetts, el 17 de enero de 1706, hijo de Josiah y Abiah Franklin. Su padre había emigrado a Nueva Inglaterra alrededor de 1682 desde Northamptonshire, Inglaterra. Su madre era hija de Peter Folger, uno de los primeros pobladores de Nantucket y un intérprete indio americano. Franklin fue el hijo más joven de Josiah y el hijo más joven del hijo más joven durante cinco generaciones. Josiah Franklin tenía la intención de que su hijo talentoso ingresara al ministerio y lo envió a la prestigiosa Boston Grammar School, pero como era un pobre fabricante de velas y jabón, no podía pagar las tarifas y en un año lo transfirió. Franklin trabajó con su padre durante uno o dos años y luego fue aprendiz en la imprenta de su medio hermano.

James Franklin, su hermano, estableció el New England Courant en 1721, y el joven Benjamin aprendió todos los aspectos del oficio de la imprenta, incluso escribiendo catorce cartas humorísticas bajo el seudónimo de "Sra. Silencio Dogood ”para el periódico. Cuando su hermano fue encarcelado por lenguaje "sedicioso", Franklin corrió el periódico solo. También tenía acceso a una pequeña biblioteca y leía vorazmente. Los dos hermanos finalmente tuvieron una pelea, y Franklin escapó a Filadelfia a la edad de diecisiete años. Debido a que rompió su aprendizaje, esto lo convirtió en un fugitivo legal, y aunque tenía poco dinero y una mala apariencia, rápidamente encontró trabajo en otra imprenta. Adquirió un círculo de amigos que incluía al gobernador real de la colonia. El gobernador convenció a Franklin de viajar a Londres para comprar equipos de impresión a crédito. Después de llegar a Londres en 1724, no le siguieron cartas de crédito y Franklin volvió a quedarse solo.

Tomó otro trabajo en una imprenta y ahorró suficiente dinero para comprar un viaje a casa. Franklin se hizo amigo de un comerciante cuáquero en su viaje de regreso y trabajó en su tienda de Filadelfia aprendiendo el arte del comercio. Formó una sociedad comercial en 1728 con Hugh Meredith y compró The Pennsylvania Gazette en 1729. A la edad de veinticuatro años, Franklin tenía dos hijos ilegítimos y decidió establecerse para detener sus "pasiones juveniles". En 1730, tomó un esposa, Deborah Reed, a través de una unión de hecho. Tenían dos hijos, y Reed demostró ser una "buena y fiel compañera de ayuda". No compartía el celo de Franklin por las actividades intelectuales, pero Franklin nunca se quejó y se esforzó por hacer que el matrimonio funcionara.

Su carrera dio un giro decisivo para mejor después de su matrimonio. Franklin publicó la Gaceta y dirigió una tienda que comerciaba con una variedad de productos, posiblemente incluyendo esclavos. Adquirió el contrato para todos los libros impresos e impresos del gobierno de Pensilvania, costados y otros materiales. Vivió una vida frugal y ahorrativa. Franklin escribió que no solo quería llevar una vida de ahorro e industria, sino que quería "evitar todas las apariencias en sentido contrario". Se vestía con sencillez y nunca parecía estar inactivo. Este estilo de vida finalmente lo convirtió en un nombre familiar tanto en las colonias como en Europa.

En 1732, Benjamin Franklin comenzó a publicar una serie titulada Poor Richard's Almanac. Sus fragmentos de sabiduría lo convirtieron en el portavoz indiscutible del "hombre común" y ejemplificaron el espíritu colonial prudente y práctico. El Almanaque fue el segundo después de la Biblia en popularidad y "Como dice el pobre Richard" se convirtió en una frase muy utilizada en las colonias. Trozos de sabiduría como "Temprano a la cama y temprano para levantarse, hace que un hombre sea sano, rico y sabio", "No arrojes piedras a tus vecinos, si tus propias ventanas son de vidrio" y "La prisa hace que los desechos" hayan sobrevivido en la era moderna. El Almanaque es también un buen ejemplo de uno de los rasgos de carácter importantes de Franklin: la autopromoción. Se hizo amigo de las personas "correctas", siempre encontró tiempo para las actividades "correctas" y rara vez era minoría en un tema determinado. Franklin siempre fue descrito como honesto, pero sabía cuándo hacer los movimientos correctos y parecer genuino. Sus empresas filantrópicas también fueron notables. Franklin participó activamente en prácticamente todas las empresas públicas de Filadelfia. Organizó brigadas de bomberos, ayudó a establecer iglesias no sectarias, patrocinó la creación del Hospital de Pensilvania y ayudó a fundar la Universidad de Pensilvania.

Reformó las patrullas policiales y trabajó para mejorar la iluminación en las calles de Filadelfia. Creó la primera biblioteca en circulación en las colonias y ayudó a ampliar los logros científicos estadounidenses a través de su propia invención y exploración. Escribió sobre el clima, los terremotos, la geografía, el clima, la agricultura, la economía y la física. Él podría haber sido el primero en reconocer las tormentas del Atlántico o los movimientos de "nor'easters" contra el viento. Estaba fascinado por la electricidad y desarrolló una teoría del rayo, al volar su cometa, que condujo al pararrayos. Los inventos de Benjamin Franklin incluyeron una estufa más eficiente, un mejor reloj y lentes bifocales. Debido a sus contribuciones a la ciencia, Harvard (1753), Yale (1753) y el Colegio de William and Mary (1756) otorgaron títulos honoríficos de Maestría en Artes, y la Universidad St. Andrews de Escocia (1759), un título honorario de Doctor en Derecho. Estableció un club de debate en Filadelfia, instó a la creación de una Sociedad Filosófica Estadounidense y finalmente fue aceptado en la élite de la Royal Society británica. El "Dr." Franklin fue el "Sabio estadounidense" y el hombre más respetado en las colonias en el período prerrevolucionario.

Cauteloso revolucionario

Una carrera pública productiva siguió a su fama. Franklin se convirtió en el secretario de la asamblea de Pensilvania en 1736 y fue el hombre principal en ese cuerpo de 1751 a 1764. Se desempeñó como administrador de correos de Filadelfia y, finalmente, como subdirector general de correos para todas las colonias. Franklin ayudó a organizar las defensas fronterizas de Pensilvania durante la Guerra de Francia e India y fue elegido coronel de la milicia de Pensilvania en 1757. También favoreció una unión de las colonias con fines defensivos y adelantó un diseño inicial para tal unión llamada "Plan Albany" en 1754. Su famosa imagen que representa una serpiente cortada que representa a las diversas colonias con la frase "Únete o muere" ha sido llamada la primera caricatura política estadounidense.

Benjamin Franklin era un anglófilo que valoraba el papel de la corona y buscaba su protección, y aunque creía que las colonias norteamericanas eran un componente del Imperio Británico, pensó administrativamente que eran dos entidades separadas. El Parlamento, en su opinión, no tenía derecho a imponer impuestos a las colonias estadounidenses porque los intereses estadounidenses no estaban representados en ese órgano, pero no creía que la violencia fuera necesaria ni justificada para resistirlos. Durante un tiempo, sus compañeros de Pennsylvania incluso lo consideraron un agente de la corona y amenazaron con quemar su casa cuando Franklin apoyó implícitamente la Ley de Estampillas de 1765. Pero Franklin disipó sus temores con una actuación magistral ante la Cámara de los Comunes que cuestionó la legalidad de las medidas. De inmediato fue considerado un firme defensor colonial.

De hecho, de 1766 a 1770, las legislaturas de Pensilvania, Georgia, Nueva Jersey y Massachusetts eligieron a Benjamin Franklin para actuar como su agente colonial en Londres. Instó a sus amigos estadounidenses a tener precaución con los británicos, mientras defendía las colonias en conversaciones privadas con sus amigos británicos, un grupo que finalmente incluía a Edmund Burke y William Pitt. A menudo se sentía como un hombre atrapado en una casa a mitad de camino. Se quejaba de que la gente en Inglaterra lo clasificaba como "demasiado estadounidense, y en Estados Unidos, como demasiado inglés". Pensó que los colonos estadounidenses estaban "abusando de la mejor constitución y el mejor Rey ..." y creía que merecían castigo, pero ansiaba regresar a Filadelfia por un "afecto indeleble ... por ese querido país".

En 1770, Benjamin Franklin estaba convencido de que el Parlamento carecía de la autoridad para legislar para las colonias. Alentó a Benjamin Franklin a la resistencia pacífica a los actos parlamentarios "ilegales" y escribió dos tratados políticos que irritaron a las fuerzas antiamericanas en Londres. El segundo, "Reglas por las cuales un Gran Imperio puede reducirse a uno Pequeño", castigó las prácticas parlamentarias en América del Norte y se imprimió ampliamente tanto en Inglaterra como en las colonias.

También ayudó a hacer pública una serie de cartas escritas por el gobernador real de Massachusetts, Thomas Hutchinson, que instaban a "resumir las llamadas libertades inglesas". Después de que las cartas se imprimieron en Boston y Londres y Franklin admitió su papel en su "robo, "Fue llevado ante el Consejo Privado de Londres, denunciado como un hombre" sin honor "que había hecho del término" hombre de letras "una declaración de" difamación "y que había" perdido el respeto de las sociedades y de los hombres ". Los intentos de persuadir a los líderes británicos de que el resultado final de sus políticas coercitivas sería una guerra larga y desastrosa fueron en vano. Había llegado a una triste conclusión: la independencia era la única opción para preservar los derechos de los ingleses.

Benjamin Franklin fue científico, filósofo y estudiante de la Ilustración inglesa; También era profundamente conservador: un sujeto leal de la corona que se sentía empujado a agitar por la independencia como la única forma de preservar la verdadera constitución británica en Estados Unidos. Una vez escribió que la Revolución Americana era "una resistencia a favor de una constitución británica, que todo inglés podría compartir para disfrutar, que debería venir a vivir entre ellos; se resistía a las imposiciones arbitrarias, que eran contrarias al derecho común y a sus constituciones fundamentales, y al uso antiguo constante. De hecho, fue una resistencia a favor de las libertades de Inglaterra, que podrían haber estado en peligro por el éxito en el intento contra nuestra América ". En otras palabras, Franklin firmó la Declaración de Independencia porque la corona y el Parlamento habían dejado de respetar la constitución británica y los derechos de los ingleses. Era una conclusión que su propio hijo William, el gobernador colonial de Nueva Jersey, no podía respaldar, y padre e hijo nunca se reconciliaron.

El hombre de la gorra de piel

Al regresar a Estados Unidos en 1775, Benjamin Franklin fue elegido para el Segundo Congreso Continental. Redactó una propuesta para una unión de las colonias que inicialmente fue eliminada, pero luego se convirtió en la base de los "Artículos de Confederación y Unión Perpetua" de John Dickinson. Se desempeñó como editor de Jefferson en el comité que redactó la Declaración de Independencia y como miembro del equipo diplomático que presentó a los británicos el ultimátum de independencia antes de cualquier otra negociación.

Presidió la Convención Constitucional de Pensilvania de 1776 y colocó su sello en el nuevo documento. Franklin también estableció la nueva oficina de correos de los Estados Unidos. Pero fue su papel como ministro en Francia desde 1776 hasta 1785 lo que destacó su larga carrera pública. Antes de irse, prestó alrededor de 4,000 libras de su propio dinero al gobierno estadounidense, el equivalente a aproximadamente $ 500,000 en dólares de 2007. Franklin fue elegido para representar a los Estados Unidos en Francia debido a su fama internacional y su relativa familiaridad con el pueblo francés.

Tenía casi setenta años cuando salió de los Estados Unidos para ir a París en 1776, y fue acusado de posiblemente el trabajo político más importante de la Revolución: ganar el reconocimiento y el apoyo de Francia a la independencia estadounidense. Los franceses lo saludaron en diciembre de 1776 con la bienvenida de un héroe. Sus modales sin pretensiones, vestimenta sencilla, gorro de piel, encanto, ingenio y sabiduría atrajeron a los franceses. Era la era de la "razón", y Franklin persuadió a los franceses de que apoyar a los Estados Unidos era una extensión natural de los ideales racionales franceses. Les prometió el regreso a una "Edad de Oro" cuando los hombres vivieran vidas simples de razón y ocio; América sería una nueva república, el rival moderno de los griegos y romanos de la antigüedad clásica.

Asistió a la Academia de Ciencias de Francia, entretuvo a los principales miembros de la sociedad francesa y visitó a los filósofos franceses más importantes de la época. Se convirtió en una figura de culto, un hombre cuyas bon mots se celebraban y repetían, cuya imagen colgaba en edificios públicos y residencias privadas. John Adams, celoso de la estatura de Benjamin Franklin, comentó una vez que "su nombre era familiar para el gobierno y la gente ... hasta el punto de que apenas había un campesino o un ciudadano, un valet de chambre, cochero o lacayo, la camarera de una dama o un pinche en una cocina que no estaba familiarizada con ella y que no lo consideraba un amigo para la humanidad ".

El rey Luis XVI finalmente se suscribió al argumento de Franklin de que el apoyo a los Estados Unidos mantendría al mundo inglés dividido y a los sabuesos de guerra de Gran Bretaña alejados de su "enemigo natural", Francia. Louis envió su dinero, su ejército y su armada para ayudar a asegurar la independencia estadounidense. En el proceso, profundizó el conflicto de Francia con Inglaterra, destruyó la economía de Francia e inspiró una revolución sangrienta contra su propio gobierno, lo que condujo a un viaje a la guillotina. El Congreso Continental otorgó a Franklin una autonomía casi completa en Francia. Funcionó como un "secretario de Estado" ad hoc que manejaba personalmente casi todos los aspectos de las relaciones exteriores estadounidenses, incluida la correspondencia con representantes británicos y funcionarios franceses. Cuando finalmente llegó la paz, Franklin negoció el acuerdo que resultó en el Tratado de París de 1783. La independencia no hubiera sido posible sin su diligencia y encanto.

Benjamin Franklin se movió fácilmente en la sociedad francesa porque era un diplomático nato, un hombre que aprendió a "vender" su oficio años antes y promover su causa con una elocuencia inigualable. Era un vendedor y un autopromotor desvergonzado que fingía humildad cuando se ajustaba a sus necesidades. Esto no es para llamarlo falso, aunque una vez se llamó a sí mismo un "camaleón amable". Creía firmemente en la independencia estadounidense; y aunque realmente le gustaban los franceses y la sociedad francesa, sabía que su trabajo era asegurar el mejor "acuerdo" para los Estados Unidos. Esto, por supuesto, es el trabajo de todos los diplomáticos, pero Franklin lo hizo mejor que casi nadie en la historia de Estados Unidos.

El abuelo de la republica

Franklin regresó a los Estados Unidos en 1785 y deseaba retirarse. Tenía setenta y nueve años y quería completar su autobiografía, un trabajo que comenzó diez años antes pero que no había terminado. Franklin, en cambio, fue elegido miembro del Consejo Ejecutivo de Pensilvania y sirvió durante tres años. La mala salud comenzó a descarrilar sus actividades públicas, y originalmente no fue seleccionado como delegado a la Convención Constitucional en 1787.

Cuando mejoró su salud, la legislatura de Pensilvania lo eligió por unanimidad para servir, y aunque era el miembro más antiguo de la Convención, asistió a casi todas las sesiones. No desempeñó un papel destacado en la Convención, pero, al igual que Washington, sirvió para otorgar autoridad a los procedimientos. Durante mucho tiempo había favorecido una revisión de los Artículos de la Confederación, porque creía que el documento no proporcionaba una verdadera "unión". Su promoción constante de la moderación condujo a uno de los eventos más famosos de la Convención. Cuando parecía que la Convención se había dividido en facciones, Franklin se levantó y pronunció un breve pero poderoso llamado a la moderación y la intervención divina.

“De hecho, parece que sentimos nuestra propia falta de sabiduría política, ya que hemos estado corriendo en busca de ella. Regresamos a la historia antigua en busca de modelos de gobierno, y examinamos las diferentes formas de esas repúblicas que, formadas con las semillas de su propia disolución, ya no existen. Y hemos visto los Estados modernos en toda Europa, pero no encontramos ninguna de sus Constituciones adecuadas a nuestras circunstancias ... Por lo tanto, les pido permiso para que sigan adelante, que en adelante las oraciones que suplican la asistencia del Cielo, y su bendición en nuestras deliberaciones, se lleven a cabo en esta Asamblea cada mañana antes de proceder a los negocios ... "

El atractivo de Benjamin Franklin funcionó. Los hombres conservadores tomaron el control de la Convención y el trabajo avanzó. Prestó su apoyo a la fácil naturalización de los extranjeros y creía que todos los billetes monetarios deberían originarse en la Cámara de Representantes. Argumentó en contra de un salario para el ejecutivo y un límite de un término. Sobre todo, Franklin deseaba evitar los problemas que los estadounidenses habían enfrentado veinte años antes. Si los poderes del gobierno no estuvieran limitados y definidos, temía que Estados Unidos se enfrentara a la tiranía y los disturbios políticos. No "aprobó completamente" la Constitución tal como estaba en septiembre de 1787, pero instó a su ratificación "porque no espero nada mejor y porque no estoy seguro de que no sea la mejor". También entendió que la Constitución era "Es probable que se administre bien durante un curso de años y solo pueda terminar en despotismo, como lo han hecho otras formas antes, cuando la gente se corromperá tanto como para necesitar un gobierno despótico, incapaz de cualquier otro". visiones utópicas para el progreso o la perfección estadounidense. Siempre sabio práctico, aceptó la mejor sociedad "posible" en lugar de la mejor sociedad "concebible".

Dirigió, a todos los efectos prácticos, una vida "retirada" después de 1787. Entretuvo a amigos y admiradores en su casa de Filadelfia y se tomó el tiempo para revisar su autobiografía. Su mente nunca envejeció, y sus amigos se maravillaron de su recuerdo detallado de los eventos muchos años antes. Luchó contra la gota, una vez escribiendo una "conversación" satírica con la enfermedad, y problemas pulmonares crónicos en sus últimos años y murió a la edad de 84 años en 1790. Veinte mil personas asistieron a su funeral. En sus veintes, escribió un epitafio humorístico: “El cuerpo de B. Franklin Printer; Como la portada de un libro viejo, su contenido arrancado, y una tira de sus letras y dorados, yace aquí, Food for Worms. Pero la Obra no se perderá por completo: porque, como él creía, aparecerá una vez más, en una Edición nueva y más perfecta, Correcta y Enmendada por el Autor ". Su piedra final simplemente decía" Benjamin y Deborah Franklin. "

La reputación de Benjamin Franklin ha eclipsado en muchos sentidos sus logros y actividades reales. No hay que buscar más allá de los rumores de sus irregularidades sexuales. Su humor ha sido "redescubierto" en los últimos años a través de la publicación de Fart Proudly y otros ensayos en el lado más salaz. Se ha vuelto "genial" y "de moda" gustarle a Franklin y pensar en él como una expresión pura de la sociedad estadounidense ilustrada del siglo XVIII. Sin embargo, Franklin solo representaba un elemento de esa sociedad, y uno pequeño. Filadelfia era una ciudad cosmopolita durante la vida de Franklin y estaba mucho menos imbuida del antiguo orden de la sociedad que cualquier otra área "metropolitana" estadounidense. La mayoría de los estadounidenses del siglo XVIII todavía se consideraban virginianos, bostonios o neoyorquinos.

Su estado era su país. Franklin era rico y vivía dentro y entre la élite de su comunidad, pero no era un aristócrata terrateniente como Washington o Jefferson. Apreciaba el orden y finalmente creía que una monarquía constitucional similar a Gran Bretaña o Francia se adaptaría mejor a los Estados Unidos. No era igualitario, y antes de la guerra le preocupaba que un gran número de inmigrantes (en particular alemanes que no hablaban inglés) abrumarían a las colonias. Ansiaba la fama y el "centro de atención". Esperaba que su Autobiografía perpetuara su fama después de su muerte y mantuviera viva su memoria con la de los otros Padres Fundadores.

Benjamin Franklin era, como dice la frase moderna, un "ciudadano del mundo", pero uno que en privado se consideraba un inglés. Solicitó públicamente contra la esclavitud, pero posiblemente vendió esclavos y mantuvo uno en su casa. Instruyó a los hombres sobre cómo seducir a las mujeres y tuvo dos hijos ilegítimos, pero en su Autobiografía recomendó la castidad. Favoreció la forma, el ingenio y el humor en sus pronunciamientos públicos, a menudo con sacrificio de contenido. No era tanto un hombre de contradicciones como un hombre que aceptaba la vida tal como era, y que estaba dispuesto a defender a Estados Unidos y sus tradiciones de libertad hasta el final.